人类下一步寻找系外行星计划:为类地行星“拍照”

文章作者:lili | 2016-12-21
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鸡蛋放在一个篮子里安全,还是多个?答案是多个!人类如果不探寻新的宜居星球,可能在不久的将来,较大天体的碰撞,地球环境的改变,新的技术对生命的威胁,外来物种的入侵……都会使人类多年建立的文明荡然无存。所以人类一直在寻找新的宜居星球,而且也有一些可能是宜居的星球,这些都归功于多普勒太空望远镜,但如果我们采取下一步具体行动,那将需要更多,更详细的资料。观测的成本远比飞去过去实地查看的成本低许多。

人类下一步寻找系外行星计划:为类地行星“拍照”

科学家们想知道,这些系外行星到底是像火星一样是荒芜的,还是像地球一样郁郁葱葱,充满了生命。

据国外媒体报道,话说一张图片能胜一千句话。拍摄第一张和地球相似的系外行星的图像会更有价值。这就是Project Blue这个项目的目标。10年前,科学家们还不知道在银河系中有很多和地球类似的行星。“像地球”意味着行星和地球一样是由岩石组成的(而不是气体的),在特定的轨道围绕它们的恒星旋转;行星表面温度允许有液态水存在。我们都知道这是生命物种生存的必要条件。

现今,多亏了开普勒太空望远镜,科学家们已经发现成千上万颗符合上述条件的行星。但是没人有见过它们中任何一颗的真面目。那是因为开普勒太空望远镜是用间接探测的方法,不是直接对这些行星成像。开普勒望远镜看到的是它们围绕旋转的恒星。恒星质心会不会受围绕它运动的天体影响?当一个行星遮挡住它时,光度会不会变暗?科学家们可以使用这些数据来判定行星到底存不存在,推算它有多大,并计算它离恒星的距离。但是除此之外就没了。

科学家通过研究系外行星的“足迹”来了解它们,而不是直接研究它们本身。现在是时候进行下一步了,虽然是一项巨大的挑战,但是因为最近的科技进步是有可能实现的。研究人员需要对这样的行星进行拍摄,以便了解更多信息。科学家们想知道,这些系外行星到底是像火星一样是荒芜的,还是像地球一样郁郁葱葱,充满了生命。只有照片不能回答这个问题,但是它将提供第一个有价值的信息,并为后续任务奠定基础。

通过研究可见图像中光记录(利用光学原理进行记忆的存储方式),我们可以知道是不是有大气层包围行星。根据颜色,我们可以评测大气组成成分。例如,它的大气中含有对地球特别重要的两种成分——氧和氮吗?我们还可以确定该行星的质量,将帮助我们弄清楚它是由什么组成的。研究行星的反射率的变化,就能知道一些关于天气的信息。最后,一张行星的真实图片将告诉我们它的表面是什么样的。

我们之所以称这次任务为Project Blue,是因为我们想在地球邻近的恒星系统中找到一颗蓝色行星。蓝色表明在该行星表面上可能有液态水存在。人类只在一个行星上看到过液态水,并且充满生命。如果在宇宙中人类要寻找另外一个这样的行星,就必须建造口径更大、分辨率更高的望远镜。将收集到的信息放在一起研究可能揭开邻近行星的面纱。请加入我们,共达目标。

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