黑洞CTA 102伽马射线爆发,在最近让探测器“悟空”发现了

文章作者:淡然 | 2017-01-02
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“悟空”发现黑洞CTA 102伽马射线爆发

中科院暗物质空间天文重点实验室的工作人员在监控大厅监测卫星的位置移动情况

29日,记者从中科院紫金山天文台得到消息:暗物质粒子探测卫星“悟空”在近两个月内频繁记录到超大质量黑洞CTA 102的伽马射线爆发,光学观测发现CTA 102开始处于一个新的活跃状态。这是暗物质卫星科研团队自卫星于去年发射后首次发布观测成果。据悉,这一观测结果已在《天文学家电报》上发布。

紫金山天文台副研究员、暗物质卫星项目团队成员徐遵磊介绍,宇宙中广泛存在着一类称作超大质量黑洞的天体,在每个大星系的中心几乎都存在着至少一个这样的黑洞,包括我们所处的银河系也有这样的。它们的质量比太阳质量还要大数百亿倍,小的也有数十万倍太阳质量这样。有些巨型黑洞宇宙极早期就已经存在了。它们是如何形成,如何随着宇宙演变,如何反作用于星系演化等问题都是未解之谜。这些黑洞被称为不折不扣的宇宙“妖怪”。其中有一类这样的黑洞在大量地“吞噬”着其周围物质,“吞噬”过程中物质聚集形成吸积盘并且产生强有力的喷流,使其表现得异常明亮。这一类天体称作活动星系核,它们占所有星系的比例不到10%,所占比例不是很大。

CTA 102便是这样一个活动星系核,距离太阳系大约80亿光年,黑洞质量约8.5亿倍太阳质量。关于CTA 102,历史上还有一个有趣的故事。1963年CTA 102第一次在无线电波段被发现时,人们曾经一度认为这就是外星文明发出的信号。甚至当后来看到变化的无线电信号时,还有人认为是高级智慧文明在作祟。进一步的观测发现它其实是一个活跃的黑洞,在吸积物质的时候形成巨大的喷流,产生相对论性粒子并辐射出从无线电直至伽马射线波段的电磁波。CTA 102上一次比较剧烈的活动发生在2012年。

我国于2015年底发射的暗物质粒子探测卫星“悟空”,主要目标就是通过空间观测宇宙射线和伽马射线来探索宇宙暗物质和类似黑洞这样的宇宙“妖怪”。从今年10月份以来“悟空”就频繁地捕捉到来自CTA 102的伽马射线辐射,特别是自11月23日开始“悟空”记录到明显增强的伽马射线爆发现象,在12月16日达到峰值。目前记录到的最高光子能量为约620亿电子伏特,相当于静止质子等效能量的66倍。根据“悟空”此前记录的数据,天文学家还发现,在今年4月至6月,当CTA 102第一次进入“悟空”视场时就已经有较低水平的辐射。中科院紫金山天文台的1米近地天体巡天望远镜,也观测到CTA 102的此轮爆发,亮度持续增强。

徐遵磊告诉记者:“CTA 102是‘悟空’捕获的第一个‘小妖’。借助其火眼金睛,我们相信在未来它必将抓获更多的各色宇宙‘妖怪’,为我们认识宇宙万象提供有力的帮助。”说到这个火眼金睛,有可能在以后它能为我们带来更多的发现。

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