能维持十几亿年时间的土卫二全球性海洋

文章作者:bianji3 | 2017-11-07
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     土卫二是土星的第六大卫星,距离地球约16亿公里。早在2015年,一个国际研究小组就发现,土卫二的海洋底部存在热水活动生成的物质。

  而在几个月前的报道中就有说道,目前两项开展已久的NASA任务的成果进一步凸显了太阳系和其它星系中“海洋星球”的科学价值:有分子氢,可能有甲烷、有类似于地球海洋的热液系统 。

  英国《自然·天文学》杂志6日发表的一项最新研究称,欧洲科学家通过建模发现,在土卫二疏松多孔的核心内,潮汐力作用产生热,使其内部海洋能维持几十亿年。而这个全球性海洋存在的时间之长,足以形成孕育生命的条件。

  美国国家航空航天局(NASA)的“卡西尼”号探测器在退役前,帮助科学家对土卫二上生命的必要元素——水、有机物以及能量来源进行确认,证实这颗星“几乎具备生命所需的所有条件”。土卫二拥有的是一个全球性海洋,而土卫二冰壳下强烈的水热活动起着加热作用。“卡西尼”号此前测量了从土卫二南极间歇泉逃逸出来的水,发现海水是咸的,而且包含有机分子。但冰壳下的潮汐力却不足以维持这种水热活动,若无其他额外热源,该海洋会在不到3000万年的时间里冻结。

法国南特大学研究团队此次根据“卡西尼”号的观测结果,构建了一个高阶模型,来探索这样一种可能:该额外热源来自作用于土卫二极其疏松多孔核心的潮汐效应。结果发现,潮汐效应产生的水热活动可以生成充分的热,使海洋能在千万年、乃至几十亿年里保持液态。他们还发现该热量在极地地区耗散更明显,从而解释了为什么那里的冰壳较薄。

  土卫二目前是太阳系最可能存在地外生命之地。最新模型表明,土卫二疏松的岩质核心内的潮汐摩擦可以解释“卡西尼”号观测到的土卫二的所有特性。而且,土卫二的海洋存在已久,足以形成孕育生命的条件。不过,未来还需要对土卫二进行进一步观测,才能更全面地了解这个“海洋世界”的宜居性。而“卡西尼”号留下的数据也将帮助人类继续探索这颗星。

 

  当人类进入太空,是会找到外星生命,还是会发现我们在宇宙中踽踽独行?也许生命真的可以在地球之外的某处出现,但宇宙那么大,这个“某处”可能异常遥远。为了探寻生命起源,在自己有限的能力范围内,人类一直尝试从地球的近邻身上,去寻找生命出现的蛛丝马迹。土卫二上有能维持几十亿年的海洋,这实在给出了太多想象空间。你看,虽然“卡西尼”号探测器已坠入土星大气层,但它留下的科学遗产,仍将继续支撑人类的探索之路。

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