NASA最近选定土卫六作为进一步探索的目标

文章作者:bianji3 | 2017-12-27
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  土卫六(Titan,又称为泰坦星)是环绕土星运行的一颗卫星,是土星卫星中最大的一个,也是太阳系第二大的卫星。荷兰物理学家、天文学家和数学家克里斯蒂安·惠更斯在1655年3月25日发现它,也是在太阳系内继木星伽利略卫星后发现的第一颗卫星。

     由于它是太阳系唯一一个拥有浓厚大气层的卫星,因此被高度怀疑有生命体的存在,科学家也推测大气中的甲烷可能是生命体的基础。土卫六可以被视为一个时光机器,有助我们了解地球最初期的情况,揭开地球生物如何诞生之谜。

      土卫六上的表面重力极低,和月球相当,但又拥有浓厚大气层,其表面的大气压约为地球的1.5倍,这种奇特的现象对研究行星大气学是一个很好的题材。同时浓厚的大气加上相当低的表面重力令登陆和起飞更容易。

     据报道,由于拥有浩瀚的海洋、充满甲烷的河流和湖泊,土星卫星——土卫六(Titan)是我们寻找外星生命的主要候选者。虽然在“卡西尼”号(Cassini)土星探测器的帮助下,我们对土星这颗最大卫星的了解已经大大增加,但土卫六上是否存在原始生命形式的问题仍然是个谜。

  美国宇航局(NASA)最近选定土卫六作为“New Frontiers”任务进一步探索的目标,这意味着他们也想要更多答案。美国宇航局从12种最可行的探测器中做出选择,最终确定“蜻蜓”(Dragonfly)无人机为其下一个价值10亿美元任务的两个入围者之一。“蜻蜓”无人机就像它的名字那样,可以在土卫六的不同表面部分飞行,以研究其景观和可居住性。另一个竞争者是67P/Churyumov-Gerasimenko,它的着陆器将会在彗星原子核中抓取样本,并将其带回地球进行进一步研究。

  由核燃料钚驱动的“蜻蜓”无人机可以对土卫六表面进行测量,从一个地点飞到另一个地点,每次飞行可飞过几十到数百公里。来自约翰·霍普金斯大学应用物理实验室的“蜻蜓”无人机首席研究员伊莉莎白·图特尔(Elizabeth Turtle)表示:“土卫六是个迷人的海洋世界。它是太阳系中唯一一个拥有稠密大气层、天气、云层、雨水和液体湖泊与海洋的行星卫星,虽然这些液体是乙烷和甲烷。土卫六上有很多令人惊叹的科学和发现。”在美国宇航局2017年12月20日的举行的电话会议上,图特尔认为“蜻蜓”无人机将在2034年登陆。

    许多科学家将土卫六的表面条件与早期地球上可能存在的条件进行了比较。事实上,美国宇航局甚至表示:“从很多方面来看,土星这颗最大的卫星是我们迄今发现的最类似地球的星球之一。”因此,即使生命在土卫六上从未被发现,它也可能是探索地球上生命起源的理想之地。

 土星的大卫星土卫六拥有太阳系中神奇的表面环境,充满液态甲烷和碳氢化合物的世界可能存在有趣的生命。美国康奈尔大学天体生物学家和化学家认为土卫六在许多方面是地球的孪生兄弟,土卫六是太阳系最大的卫星,比水星还大,表面的大气压力比地球要高一点,而且也有大气。更重要的是,土卫六时太阳系除地球外唯一一颗拥有表面液态物质的星球,卡西尼探测器发现了土卫六上的湖泊和河流,甚至在土卫六的极地地区,科学家还发现最大的湖泊。

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