5亿年前的顶级掠食者之一:头上长着巨大爪子的怪物

文章作者:bianji3 | 2018-06-13
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  它在水中游弋,寻找着能送入圆形大口的猎物。如果你足够幸运,或许还可以见到一只迷你版的幼体在它身后摇摆跟随。

Lyrarapax unguispinus成体和幼体在寒武纪海洋中捕食的想象场景Lyrarapax unguispinus成体和幼体在寒武纪海洋中捕食的想象场景

   在五亿年前,寒武纪后期,生物已经大爆发,地球上已不再是以前的单细胞生物,动物界开始了有弱肉强食的情况,鱼类刚刚开始出现了,植物还多数是藻类。由于海陆位置的不同,气候、洋流都不同。冈瓦纳大陆太大,大陆气候很明显。陆生植物还没发展,地面到处是沙与石。 

   据报道,如果你有机会穿越到5亿年前的地球海洋,你或许会见到一只头上长着巨大爪子的怪物。它在水中游弋,寻找着能送入圆形大口的猎物。如果你足够幸运,或许还可以见到一只迷你版的幼体在它身后摇摆跟随。

  来自中国、澳大利亚和德国的古生物研究团队在云南的澄江化石群中发现了这种奇虾类动物的幼体化石。该化石所在的页岩有5.18亿年的历史。这种动物的学名为Lyrarapax unguispinus,是寒武纪(大约5.4亿年至4.9亿年前)海洋中的一种掠食性动物。

  化石中的奇虾幼体长度仅有1.8厘米,和一个硬币的直径差不多,是目前已经发现的最小的L。 unguispinus 完整化石。此外,根据6月1日发表于《国家科学评论》(National Science Review)的一篇论文,这种奇虾可能从出生开始就是出色的捕食者。

  研究人员在论文中写道:“它具有成体一样的形态——特别是发育完全的前附肢和口器——表明L。 unguispinus在发育阶段就是功能齐全的捕食者。”科学家推测,驱动寒武纪生命大爆发的部分原因,可能正是海洋中出现了大量的掠食性动物。

  作为最古老的节肢动物之一,L。 unguispinus是今天蜘蛛、蝎子和甲壳动物的祖先,只不过它能长到一米以上。这些凶猛巨怪是地球最早的顶级掠食者之一,具有十分强大的攻击能力。

  研究人员写道,每只L。 unguispinus——甚至刚出生的幼体——的身体前部都具有一对坚硬的爪形附肢,用于捕捉和控制猎物。你可以在现生的蛛形纲有鞭目(Thelyphonida)物种身上看到类似的螯肢,能用来防御、挖掘和撕裂猎物。

  如果你不幸被L。 unguispinus抓住,那接下来就将面对它那恐怖的,长满尖牙的巨口。L。 unguispinus属于奇虾类,因口锥呈放射状,又被称为射口类(Radiodonta),它们的圆形巨口中长满了锯齿状的尖牙。研究人员认为,从刚出生的L。 unguispinus就具有完好的牙齿和螯肢可以看出,射口类动物在寒武纪生命大爆发时期面临着非常激烈的生存竞争,这也促使捕食者和被捕食者迅速演化,堪比军备竞赛。

  “某些射口类动物后代的掠食性生活方式增加了寒武纪海洋食物网的层次复杂性,并可能给动物群落带来额外的选择压力,”研究人员写道,“在动物演化早期发生的各种规模的捕食行为,无疑是整个寒武纪动物形态和生态学新事物背后的关键驱动力。”

  这块化石中,L。 unguispinus的眼部、口部和附肢都保存完好,对于探索奇虾类动物个体发育和捕食策略的起源有重要意义。研究人员认为,L。 unguispinus从幼年到成年的生长过程中可能从未改变过生态位和食性。

  在2014年的一项研究中,科学家在云南昆明附近发现了L。 unguispinus的大脑化石。从大脑的相似性和其他特征来看,L。 unguispinus等奇虾类掠食动物或许是天鹅绒虫非常遥远的亲属动物。

       这些远古生物化石被认为是表明已灭绝动物的外貌多样性的一个例证。它还可以帮助研究人员了解现代动物与动物之间的联系。这项发现或提供了当代生物的某些最古老祖先是如何进化而来的新见解。这些化石是我们窥探所知晓的动物最古老状态的窗口,在此之前,没有任何化石记录明确的暗示着某些生物究竟是动物还是植物——我们仍在不断地填补这些细节空白,这对理解整个进化历史非常重要。

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